Thomas Edison en contre-exemple

By Lotfi BENYELLES

Thomas Alva Edison (1847-1931) est souvent convoqué quand il s’agit d’expliquer à un entrepreneur comment il doit faire face au découragement. Voici deux citations reprises d’un blog dédié au développement personnel des entrepreneurs :

  • « Notre plus grande faiblesse réside dans l’abandon ; la façon la plus sûre de réussir est d’essayer une autre fois . ».
  • « Je ne suis pas découragé car tout nouvel échec constitue un pas de plus vers la victoire. ».

Le grand inventeur est supposé être l’énonciateur de ces phrases et ces citations se sont banalisées sous forme de proverbes d’encouragement. Mais elles sont suspectes car il est impossible aujourd’hui d’en identifier la source originale. Intéressons nous donc plutôt à sa biographie, telle qu’on la trouve dans l’encyclopédie Britanica.

Edison, un modèle d’entrepreneur ?

Dans l’enfance, Thomas Edison ne parvint pas à trouver sa place dans le système scolaire qu’il quitta à l’âge de dix ans. Il manifesta dès lors un intérêt pour la lecture et la compréhension des phénomènes physiques et chimiques. A quatorze ans, il obtint un emploi de télégraphiste.

Étant atteint d’une surdité partielle, il fut très vite pénalisé par l’abandon progressif de l’impression en morse et son remplacement par un appareil émettant un son que le télégraphiste devait transcrire lui-même. Il décida alors d’améliorer le télégraphe afin de pouvoir continuer à l’utiliser malgré son handicap. En 1869, il inventa le premier télégraphe capable d’émettre deux messages simultanément et d’imprimer le message reçu en lettres. Il décida dès lors de se consacrer au métier de l’invention en tant qu’entrepreneur indépendant.

Ses améliorations du télégraphe connurent un succès limité. Toutefois, il fit à cette occasion des recherches autour des réactions chimiques permettant l’enregistrement d’un signal électrique et approfondit ainsi ses connaissances en chimie. Il réalisa aussi que le carbone disposait de capacités supérieures dans la modulation du signal électrique . Ces découvertes posèrent les bases de ses inventions futures.

Il ouvrit un laboratoire à Menlo Park dans le New Jersey où il systématisa ses recherches recrutant une cinquantaine de scientifique. C’est là que furent inventés le téléphone, le phonographe, la lampe à incandescence, les piles alkalines ainsi que les premiers modèles de caméra et dispositifs de projetions cinématographiques.

Réussite et récits d’expérience

Dans le panthéon américain des grands personnages de la modernité, Thomas Edison figure au même rang qu’Einstein et Picasso. Il est le seul entrepreneur à bénéficier d’un tel statut. Il est intéressant de voir dans quelles conditions a été restituée sa vie et son expérience. Toutes les biographies que j’ai trouvées étaient des récits édifiants centrés sur le génie du personnage. Pourtant aucune ne parvient à traduire réellement son expérience et son processus créatif. Certains grands personnages ont eu le souci de le faire comme Einstein, Matisse ou Marx. Edison n’a donc jamais écrit lui même sur ses recherches. Ce sont les autres qui ont écrit sur lui et la quasi-totalité des ouvrages que l’on trouve aujourd’hui sont des récits hagiographiques peu utiles pour suivre son fil créatif d’inventeur et d’entrepreneur. Ils déroulent ses inventions et leurs rapports techniques en l’agrémentant d’anecdotes sur sa vie.

De plus, ces récits ne font malheureusement que reprendre les trois critères conventionnels de la réussite entrepreneuriale. D’abord le refus du système, à commencer par le système scolaire. Ensuite le rejet des croyances établies. Enfin une curiosité associée au sens de l’expérimentation. La difficulté avec cette recette est qu’elle est devenue la norme du récit biographique de l’entrepreneur. Même en remplaçant le personnage principal (Steve Jobs, Warren Buffet ou un autre), nous aurons toujours l’impression de lire la même histoire.

Edison et la littérature pour entrepreneur

Robert Greene dans son livre Mastery* fait de Thomas Edison une figure d’exception. Toutefois, il se trouve un peu court à chaque fois qu’il doit expliquer pourquoi Edison est exceptionnel.

«C’est le chemin que prit celui que l’on peut considérer comme le plus grand personnage historique à jamais atteindre seul la Maîtrise*, Thomas Alva Edison.

[…]

Grâce à la lecture de livres, l’expérimentation et une expérience pratique dans divers emplois, Edison s’est donné une éducation rigoureuse d’une durée d’environ dix ans à l’issue de laquelle il devint inventeur.

A l’origine de ce succès, son autodiscipline et un désir implacable d’apprendre en saisissant tout ce qui passait à travers son chemin. Thomas Edison a surmonté son manque d’éducation scolaire par la détermination et la persévérance. Il a travaillé plus fort que quiconque. Parce qu’il était un parfait inconnu et que son esprit n’avait pas été endoctriné au sein d’une école de pensée. Il a ainsi pu aborder chaque problème sous une nouvelle perspective. Il a transformé en avantage son impossibilité à recourir à des directions établies.

Si vous êtes contraints à prendre ce chemin, vous devez suivre l’exemple d’Edison et développer une autonomie extrême. Dans ces circonstances, vous deviendrez votre propre enseignant et votre propre mentor. Vous vous engagerez à apprendre de toutes les sources possibles. »

Extrait de: Greene, Robert. « Mastery. »

Des formulations générales inapplicables dans sa vie d’entrepreneur

Pour Robert Greene, Mastery (traduit ici la Maîtrise), est la capacité à percevoir de manière plus fine le monde réel et à agir sur lui. Selon Greene, dans le passé, cette capacité était détenue par un faible nombre de génies. Pour l’auteur, elle est en réalité latente en chaque individu. Nous pouvons la développer si nous le souhaitons. L’auteur considère ainsi Edison comme une figure historique faisant partie de ce petit groupe de génies historiques.

Il est bien sûr difficile d’être opposé à tous ces postulats généraux. Nous voulons tous croire que le parcours d’Edison est à notre portée. Et tant mieux d’ailleurs. Mais il s’agit de formulations générales inapplicables dans sa vie d’entrepreneur. Ces exemples vont même travailler à nourrir nos découragements.

Quand les exemples de réussite renforcent le découragement

Avec Robert Greene, par exemple, nous avons des images simples et chargées en caricatures (implacable, déterminé, persévérant, …). Les grands récits peuvent avoir de l’intérêt. Mais à condition de ne pas les considérer comme une recette incontournable du succès. Car pour avancer, un entrepreneur doit se constituer ses propres images. Celles-ci sont bien plus efficaces quand il les constitue depuis sa propre expérience ou celles de personnes qu’il fréquente et dont il peut témoigner. Elles proviennent des efforts et des résultats mis en œuvre à son échelle. Le récit édifiant d’une grande personnalité n’est qu’un point d’appui. Une lecture de ce type peut venir avant de démarrer un parcours ou après, peu importe. Rapportés à l’expérience propre, ces récits doivent donc rester anecdotiques.

Il convient d’ailleurs de remarquer que le fil narratif de ces récits part généralement de l’aboutissement. C’est-à-dire : “Vous voyez ce gars est exceptionnel. On est bien d’accord ? Et bien voilà son histoire…”. Quand un récit utilise ce stratagème, il cherche à bénéficier de l’évidence du fait accompli. Il n’a donc plus à restituer ce qui fait l’exceptionnalité : l’expérience vécue par l’entrepreneur. Il doit juste raconter une histoire prenante.

En effet, restituer une expérience vécue, c’est révéler les essais, les approximations et la façon dont nous, entrepreneurs, les ajustons. Ces réalisations sont aussi des transformations dont nous sommes sujet. Dit autrement, c’est l’entrepreneur comme matière en train de se former, à tout instant, qui est intéressant. Les statues d’entrepreneurs bien faites ont moins d’intérêt. Surtout quand on sait qu’elles n’existent que dans les livres.

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